Serie Mundial 2022

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Jun 03, 2023

Serie Mundial 2022

HOUSTON - La fe, dice Dusty Baker, es el alma de la humanidad. Y así cree.

HOUSTON - La fe, dice Dusty Baker, es el alma de la humanidad. Y así cree. Él cree en el riff de guitarra perfecto y el sonido de las olas rompiendo en la costa de Kauai. Él cree en su familia, que lo ha apoyado en esta agotadora carrera al frente de equipos de béisbol durante tres décadas. Cree en sí mismo, incluso después de todo lo que podría y debería, y cree en sus jugadores, porque en el momento en que se da por vencido con ellos, ¿qué queda? Baker es el más fiel de los creyentes, inquebrantable, y durante gran parte de su magnífica vida en el béisbol, su fe en los hombres, nacida de incontables horas aprendiendo quiénes son y qué los llena y por qué juegan este juego que cada año termina en fracaso para 29 equipos. , lo definió de todas las maneras equivocadas.

Baker nunca prestó mucha atención a las críticas de que nunca había dirigido a un equipo a la victoria en la Serie Mundial. Si lo hubiera escuchado, a aquellos que insistieron más en los pocos juegos que perdió que en los muchos que ganó, nunca habría reunido el coraje para entrar en una casa club abatida de los Astros de Houston en octubre pasado, minutos después de que los Bravos de Atlanta comenzaran a celebrar. su campeonato de la Serie Mundial 2021 en el campo de Houston, y ofreció estas palabras: "Volveremos el próximo año. Lo vamos a ganar".

Él también lo creía, tanto como cree en todas las demás cosas que le importan. Él cree porque espera ganar todo el tiempo, lo cual es irracional, por supuesto, pero la grandeza y la racionalidad a menudo se encuentran en desacuerdo.

No lo hicieron el sábado. La excelencia de los Astros de Baker se encontró en un curso acelerado con el resultado más lógico: que este equipo tan lleno de pitcheo, tan nítido y elegante en el campo, tan oportuno con su bateo, se deshaga de los valerosos Filis de Filadelfia. Y así fue el sábado, un día que siempre será recordado aquí como aquel en el que los Astros derrotaron a los Phillies 4-1 en el Juego 6 para entregar el segundo campeonato de la Serie Mundial de la organización, y el primero que no se vio afectado por el escándalo que llevó a Baker. aquí para empezar.

"Sabía que iba a suceder tarde o temprano", dijo Baker a ESPN en medio de la juerga en el campo, mientras se ponía una camiseta gris de campeón. "Quédate el tiempo suficiente, tiene que suceder".

Baker sabe que no es tan simple. Ahora tiene 73 años, el mánager de mayor edad en capturar una Serie Mundial. Ingresó este octubre después de haber ganado 2,093 juegos de temporada regular y 40 más en los playoffs, siendo el primer gerente en guiar a cinco organizaciones diferentes a la postemporada. Y aún así, la gloria que probó solo una vez en sus 19 temporadas jugando, en 1981 en el equipo ganador del campeonato de los Dodgers de Los Ángeles, lo eludió como gerente en la Serie Mundial de 2002 y 2021, lo condenó a ser el bueno. pero no lo suficientemente bueno, puso a prueba su fe.

Heredó una situación imposible, convocado en 2020 para guiar a un equipo que había despedido a su gerente y gerente general luego de la revelación de que los Astros hicieron trampa durante su temporada anterior de campeonato en 2017. Baker era querido en todo el juego y su presencia podría bifurcar la de los Astros, que serían apoyados fanáticamente en Houston, abucheados y odiados en todas partes. Pero Baker se negó a separar su propia reputación de la del equipo. Abrazó a los Astros, con verrugas y todo, y moderó la negatividad. Lo contrataron para interpretar un papel, más un psicólogo popular que un señor supremo, y lo hizo de manera magistral.

A pesar de que habían hecho trampa, no permitiría que eso defina sus próximas encarnaciones. Moldearían algo nuevo, algo mejor. No borraría el pasado, porque nada puede hacerlo, pero se mantendría junto a él como prueba de que esta organización es más que un basurero utilizado para transmitir tipos de lanzamientos que se aproximan a los bateadores en tiempo real. En un mundo donde las narrativas se superpegan a las historias, Baker tenía la intención de escribir una competitiva que cambiaría la perspectiva de los Astros, y la de él también.

"Ha sido un mánager increíble", dijo el antesalista Alex Bregman, uno de los cinco Astros restantes del equipo de 2017. "Ha sido un ser humano increíble, a nivel personal con cada persona en nuestro clubhouse. Le encanta el juego de béisbol. Ha dedicado su vida a este juego y se lo merece. Se lo merece".

Nada de esto, dijo Baker, fue un accidente: el merodear por la Liga Americana hasta una temporada de 106 victorias, la eliminación eficiente de los Marineros de Seattle y los Yankees de Nueva York en los playoffs, la victoria de la Serie Mundial desde atrás. Sin embargo, se sentía como si el destino, el destino y el kismet, todas las bondades cósmicas que acompañan a la creencia, apuntalaran su triunfo. ¿Fue una coincidencia que en el primer juego de Baker como mánager en 1993, el primer bate del equipo contrario fuera Gerónimo Peña, cuyo hijo, Jeremy, arrasaría los playoffs como novato y ganaría el MVP de la Serie Mundial para los Astros? ¿Fue casualidad que los Astros, sostenidos por una base de fanáticos que compartía la fe de Baker, se convirtieran en el primer equipo en ganar una Serie Mundial en casa desde 2013, lo que permitió que se desarrollara una estridente celebración ante una multitud de 42,958 en el Minute Maid Park, casi todos ¿De quién se quedó para regocijarse después? Tal vez. Y también quizás no.

Por lo menos fue poético, lo cual cumplió con el momento, porque Dusty Baker finalmente ganó una Serie Mundial quizás nunca hubiera sucedido sin él apegarse a sus principios: confiar en un lanzador abridor por más tiempo de lo que sugiere el juego moderno, o confiar en bateadores a pesar de sus profundas luchas. En el pasado, la fe incondicional obstaculizó a Baker, presagiaba su caída. En 2022, le ganó un campeonato. Dejó que sus jugadores hicieran lo que hacían. Dejó que los Astros fueran la mejor versión de sí mismos.

A LAS 17:40 el miércoles, los bateadores de los Astros de Houston se enfrentaron en la jaula de bateo del Citizens Bank Park en Filadelfia. Menos de 24 horas antes, la alineación de los Phillies desató una andanada de jonrones sin precedentes, marcando al abridor de los Astros, Lance McCullers Jr., con cinco jonrones largos, un récord de la Serie Mundial. El Juego 3 de la Serie Mundial terminó con una derrota de 7-0 y un déficit de serie de 2-1 para los Astros, y Michael Brantley se negó a tratar con silencio tal vergüenza.

Brantley, de 35 años, se unió a Houston en 2019, antes de que saliera la noticia del escándalo, y volvió a firmar en 2021, cuando la ráfaga de odio hacia el equipo acompañó el regreso de los fanáticos a los estadios. Brantley escucha mucho más de lo que habla. Con un promedio de bateo alto, pocos ponches y cinco veces All-Star, Brantley ha pasado los últimos cuatro meses en la lista de lesionados con una lesión en el hombro que requirió cirugía, pero eso no ha disminuido su posición en la casa club. . Aparecía todos los días, rápido con un puntero o un cumplido.

Cuando Brantley pidió a los bateadores que se reunieran en la jaula, tenía la intención de no ofrecer ninguno. Brantley estaba lo suficientemente enojado como para que los entrenadores de bateo Alex Cintron, Troy Snitker y Jason Kanzler, conscientes de sus frustraciones, se fueran antes de que comenzara la reunión. Solo los jugadores necesitaban escuchar lo que Brantley quería decir.

Los Astros, dijo Brantley, son un equipo extremadamente bueno, y si algo no cambiaba, iban a perder la Serie Mundial, tal como lo hicieron ante los Nacionales de Washington en 2019 y los Bravos el año pasado. En el Juego 3, dejaron que un grupo de lanzadores de los Filis controlara el ritmo y los derrotaran, dijo, y necesitaban jugar su tipo de béisbol. No más complacencia. No más perder.

Seis años antes, durante un retraso de 17 minutos por lluvia entre la novena y la décima entrada del Juego 7 de la Serie Mundial, el jardinero de los Cachorros de Chicago, Jason Heyward, pronunció un discurso que perdura en la historia como el impulso detrás del primer campeonato de la franquicia en 108 años. Brantley se encontró del otro lado como jardinero de Cleveland, el oponente de los Cachorros. Para esta temporada, había estado en tres equipos perdedores de la Serie Mundial. No podía soportar un cuarto.

"Estoy harto de dar abrazos tristes", dijo Brantley al equipo.

La respuesta fue inmediata.

"Estábamos todos listos para atravesar una pared de ladrillos", dijo el primera base de los Astros, Trey Mancini. "Es alguien a quien he admirado inmensamente a lo largo de mi carrera. Quiero decir, el modelo de consistencia. Sus palabras tienen mucho peso. Significaron mucho para nosotros. Le dieron la vuelta a la serie".

Los Astros culminaron una increíble carrera de postemporada con su segundo título desde 2017.

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La noticia del soliloquio de Brantley pronto se filtró a los lanzadores de los Astros. Habían animado al equipo durante la temporada y durante gran parte de la postemporada, ya que las luchas del primer bate José Altuve y el toletero Yordan Álvarez lastraron la ofensiva. Y en el Juego 4, corrieron a través de la ofensiva de los Filis, girando un juego sin hits combinado. La ofensiva, mientras tanto, tocó a Filadelfia con cinco carreras en la quinta entrada para lograr una victoria de 5-0 e igualar la serie.

"No me gustó cómo respondimos en el Juego 3", dijo Brantley cuatro días después mientras la música resonaba y los corchos de champán se descorchaban en medio de la celebración de los Astros. "Golpearon fuerte a Lance y no hicimos nada para responder. No entramos en su bullpen para usar sus armas principales. No hicimos nuestro trabajo. Hicimos nuestra tarea más difícil. Así que quería que todos supieran que si nos mantuvimos unidos, hicimos lo que hacemos, jugamos a nuestra manera, eso no importaba. Quería reiterar eso.

"Fue directo desde el corazón, lo que creo, lo que estaba sintiendo, me fui a la cama esa noche pensando en eso. Me desperté esa mañana y tenía que hacerlo. Tenía que decirlo".

Luego de la victoria, los jugadores de los Astros premiaron a Brantley como jugador del juego por un juego en el que no jugó.

"Ese fue probablemente el mejor discurso del que he sido parte", dijo Altuve, el Astro con más años en el cargo. "Vino a nosotros, tuvo una pequeña reunión y luego ganamos tres seguidos".

Los clubhouses de béisbol son experimentos vivientes del comportamiento humano, sujetos a los caprichos de hombres volubles, lo suficientemente frágiles como para astillarse a la primera señal de tensión. Cuando Baker se hizo cargo, los Astros eran una mecha encendida que él ayudó a apagar. Con el tiempo, la experiencia compartida de ser un Astro, ser un villano, unió al equipo. Y lo que Baker había fomentado durante sus tres temporadas animó a Brantley, quien había aprendido de los mejores y sabía dónde caería su homilía en la delgada línea entre el liderazgo y la extralimitación.

"Él puede hacer lo que quiera hacer", dijo Baker. "Lo digo en serio. Esa es la fe que tengo en Brantley. Él les dirá lo correcto".

WHEN YORDAN ÁLVAREZLLEGÓ en Minute Maid Park en la tarde del Juego 6, se encontró con Altuve y fue recibido con algunas palabras de aliento. El padre de Altuve había dicho que los Astros ganarían un campeonato esa noche gracias a Álvarez. Al entrar a la casa club, Bregman le dijo algo similar. Durante la práctica de bateo, Baker se le acercó y le dijo: "Oye, grandote. Eres el hombre de hoy". Al principio, las proclamas lo pusieron nervioso. Eventualmente, Álvarez se decidió por otro sentimiento.

"Todas estas cosas me sucedieron que me dieron toda esta paz", dijo.

Durante los 20 días anteriores, Álvarez hubiera dado cualquier cosa por la paz. Después de conectar jonrones ganadores en los dos primeros juegos de postemporada de los Astros contra los Marineros, el toletero de 25 años pasó por una de las peores rachas de 10 juegos de su carrera. Durante el último juego de la serie divisional, la barrida de cuatro juegos de los Yankees en la Serie de Campeonato de la Liga Americana y los primeros cinco juegos de la Serie Mundial, bateó .125 y slugging de .175. Sin embargo, Baker lo mantuvo en el hoyo número 3, con la esperanza de que Álvarez recuperara su magia.

Incluso antes del aliento de sus compañeros, Álvarez había llegado al estadio con el deseo de terminar rápidamente esta serie: su hija, Mia, cumplía 4 años el domingo y él tenía una fiesta de cumpleaños a la que asistir. En el momento de su tercer turno al bate, en la sexta entrada, las perspectivas parecían sombrías: el toletero Kyle Schwarber le había dado a los Filis la ventaja en la parte alta de la entrada con un jonrón láser al jardín derecho. El comienzo de un rally en la parte baja de la entrada envió al abridor Zack Wheeler a las duchas, con el manager de los Filis, Rob Thomson, llamando al zurdo José Alvarado, lanzador de 100 mph, para enfrentar al zurdo Álvarez.

“Necesitaba darle un regalo a mi familia, mi hija”, dijo Álvarez, y tenía la intención de hacerlo con un ajuste que había logrado en el banquillo de Cintrón después de sus dos primeros turnos al bate: bajar más rápido el pie delantero. . Luego de tres lanzamientos fuera de la zona de strike, una plomada de 98.9 mph pasó por encima del medio del plato y el swing de Álvarez produjo un drive majestuoso. La pelota aterrizó sobre el ojo del bateador en el jardín central, a 450 pies de distancia, y le dio a los Astros una ventaja de 3-1.

Los compañeros de equipo recibieron a Álvarez cerca del plato de home con huzzahs, y la línea de palmadas en la espalda y cabezazos continuó a través del banquillo. En el otro extremo, para el saludo final, esperaba Baker, el hombre que formó parte del primer choque de manos conocido en 1977, quien entregó uno a Álvarez para lo que resultó ser el swing ganador.

Los comentarios de Baker a Álvarez antes del juego, y la cultura que construyó que ve a sus jugadores levantarse unos a otros también, demuestran una de sus mayores fortalezas: por todas las veces que sus maniobras gerenciales todavía se registran como rascadores de cabeza, tiende a para clavar las pequeñas cosas que se sienten grandes, que muestran a las personas que le importan, que alientan a otros a corresponder su fe.

Antes del Juego 3 de la Serie de Campeonato de la Liga Americana, Baker se detuvo en la Catedral de San Patricio en Nueva York y consiguió un rosario para un Mancini en apuros. Houston adquirió a Mancini en un canje en la fecha límite con Baltimore, con la esperanza de agregar un bate desde la banca. Después de prosperar en sus primeras dos semanas con el equipo, había caído en una profunda depresión, bateando .152 y sin hits en sus primeros seis turnos al bate en los playoffs. El rosario no terminó con la racha sin hits que se extendió a 18 turnos al bate antes de que finalmente conectara un sencillo en el Juego 6, pero Mancini hizo una jugada que salvó el juego en el Juego 5 cuando, por primera vez en casi un mes, fue llamado al hombre de la primera base en la novena entrada después de que Yuli Gurriel se lesionara la rodilla en una carrera.

"Simplemente dijo que cualquiera que esté pasando por esto luchando un poco, siento que deberías tener este rosario", dijo Mancini, quien todavía lo llevaba en su mochila el sábado. "Y eso significó mucho para mí. Me dio confianza".

Los Astros superaron las dificultades de Mancini y Álvarez y, durante un largo período en la ALDS y la ALCS, Altuve, confiando en sus intachables habilidades de prevención de carreras. El juego sin hits sirvió como un microcosmos de la carrera por el campeonato de Houston. En una de las postemporadas ofensivas más flácidas desde la expansión de los playoffs en 1969 (los jugadores en general batearon .211/.282/.358), los Astros registraron una efectividad de 2.29 en 126 entradas lanzadas. El bullpen fue particularmente bueno, permitiendo solo cinco carreras limpias en 54⅓ entradas.

"No necesitaban una charla de ánimo", dijo Mancini.

Todo lo que necesitaban era apoyo, correr y emocional. Baker gustosamente proporcionó este último. En el Juego 5, el as de los Astros, Justin Verlander, quien ingresó al juego sin victorias en la Serie Mundial, enfrentó un problema en la quinta entrada. Entregó un doble con dos outs a la estrella de los Phillies, Bryce Harper, y en lugar de convocar a su cacareado bullpen, Baker se quedó con Verlander para enfrentar al veterano Nick Castellanos. Con la cuenta 2-2, Castellanos cometió faltas en tres lanzamientos, tomó otro para la bola tres, arruinó uno más y finalmente pasó un control deslizante de cuenta completa para terminar la entrada para que Verlander pudiera, eventualmente, registrar su primera victoria en la Serie Mundial.

A una edad en la que muchos lanzadores se están calmando, el as de Houston retomó justo donde lo dejó después de dos temporadas perdidas.

Jeff Passan »

El abrazo entre Verlander y Baker después de la quinta entrada fue el prefacio de un abrazo mucho más grande y con más carga emocional unos días después, luego de que Kyle Tucker apretó un elevado de Castellanos en territorio de foul en el jardín derecho para el out final del Juego 6. A medida que la locura se desarrollaba en el campo, Baker estaba ocupado llenando el último casillero en su tarjeta de puntuación. Luego se encontró tragado por una masa de humanidad mientras el cuerpo técnico de los Astros lo rodeaba, rebotando, regalando, cantando, una y otra vez, "¡Dusty! Dusty! Dusty!"

"Todo el mundo conoce la historia, la situación, y poder salir y hacer que esto suceda es increíble", dijo Altuve. "No sé si significa más o menos, pero todos estamos muy, muy felices, y lo que puedo decirles es que todos los muchachos dentro del clubhouse merecen todo lo que está sucediendo. Nunca fuimos egoístas con nada. Nuestro objetivo era solo para ganar juegos. Y creo que es por eso que estamos aquí ahora".

Este año, Altuve logró un OPS+ de 160, el mismo número que su temporada de Jugador Más Valioso en 2017. Baker primero se ganó el apoyo de Altuve, luego su confianza y, en última instancia, todo su respaldo, ya que incluso durante esa mala racha de postemporada de 25-0, Baker se negó a dejarlo caer desde el primer puesto.

"Dusty llegó aquí en un momento difícil, pero encajaba perfectamente con nosotros", dijo Altuve. "Estoy tan feliz por él. Acaba de ganar su primera Serie Mundial para toda la ciudad para siempre".

COMO EL AGO. 2 se acercaba la fecha límite de cambios este año, el gerente general de los Astros, James Click, quien fue contratado poco después de Baker y reemplazó a Jeff Luhnow, la figura polarizadora que supervisó la construcción del grupo que ha llegado a la Serie de Campeonato de la Liga Americana durante seis temporadas consecutivas, estaba analizando el panorama en busca de de un murciélago Desde que asumió el cargo en 2020, Click no había logrado el tipo de trato que acaparaba los titulares que Luhnow hacía anualmente hacia el final de su mandato. Pero ahora era el momento.

Los Astros y los Cachorros de Chicago acordaron un canje para enviar al receptor estrella Willson Contreras a los Astros por el abridor José Urquidy, dijeron a ESPN cuatro fuentes familiarizadas con el trato. Se acordó el intercambio directo, pendiente de la aprobación del propietario. Esa aprobación nunca llegó.

Durante la temporada 2022, mientras los Astros avanzaban hacia una victoria total de la temporada regular a una menos de su récord de franquicia, las relaciones fuera de la casa club se agriaron, según las fuentes. El propietario Jim Crane, quien pagó una multa récord de $5 millones impuesta por el comisionado Rob Manfred por el escándalo de las trampas, asumió un papel más activo en las operaciones de béisbol. Nuevas voces, como la del primera base del Salón de la Fama de los Astros, Jeff Bagwell, crecieron en prominencia. Y cuando Click trató de ejecutar el canje por Contreras, un agente libre pendiente que no es considerado un buen receptor defensivo pero que habría llenado hábilmente el vacío en el bateador designado que asoló a los Astros durante la postemporada, otro nombre prominente dejó que su opositor ser conocido: Dusty Baker.

"Por mucho que me guste Willson Contreras, Urquidy era uno de nuestros mejores lanzadores en ese entonces", dijo Baker. "Necesitaba un tipo que no se quejara de no jugar todos los días. Y este es su año [de agente libre]. Ves, eso es difícil. Cuando cambias por un jugador en su año [de agente libre]. Todo el mundo se trata de números y esas cosas, y no puedo culparlos, sin duda. Pero eso no es lo que necesitábamos".

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En las mejores organizaciones, las aspiraciones del gerente general y del gerente son coherentes. Tanto los contratos de Click como los de Baker ya vencieron, y la temporada 2022 ilustró cómo el estado de pato cojo para ambos simultáneamente puede influir en algo tan fundamental como la adquisición de jugadores. Cambiar a Urquidy, un derecho de 27 años con tres años de control del equipo hasta que llegue a la agencia libre, tenía sentido para la directiva de los Astros, particularmente con la profundidad de lanzamiento del equipo. Crane, quien cuando se le pidió un comentario entró en la casa club que estaba cerrada a los reporteros, no estuvo de acuerdo y modificó el trato, lo que solo aumentó las preocupaciones generalizadas entre los miembros de la oficina principal de que, a pesar de mantener el éxito de los Astros, el regreso de Click no está garantizado. Haz clic en comentario rechazado.

Crane le había dicho anteriormente a ESPN que planeaba abordar el futuro de Click y Baker el lunes, el mismo día del desfile del campeonato en Houston. Habló con cariño de Baker y dijo que en su primera reunión hablaron durante dos horas y media que "parecía que hablamos 10 minutos. Teníamos mucho en común".

"Necesitábamos un tipo con mucha experiencia", continuó Crane, "mucho aplomo, que haya pasado por muchas cosas y lo haya manejado extremadamente bien".

Los Astros necesitaban más que nada un cambio de cultura. Habían cambiado por el cerrador Roberto Osuna en 2018 a pesar de las acusaciones de violencia doméstica, y el asistente del gerente general Brandon Taubman fue despedido por burlarse de las reporteras después de que Osuna lograra una victoria por el banderín después de perder el salvamento en el Juego 6 de la Serie de Campeonato de la Serie de Campeonato de 2019. Luego vino el escándalo, los despidos de Luhnow y el manager AJ Hinch, y las consecuencias.

De la misma manera que Baker estabilizó la sede del club, Click estabilizó la oficina principal. Amplió la operación de exploración del equipo después de que Luhnow la diezmara a favor de un enfoque casi completamente basado en análisis. Construyó el monstruoso bullpen de Houston, canjeando por Rafael Montero, firmando a Héctor Neris y Ryne Stanek, y dando papeles más importantes a Bryan Abreu, quien debutó en 2019, y Hunter Brown, quien fue reclutado ese año. Incluso después de que el canje de Contreras se desmoronara, sus tratos en la fecha límite por Mancini y el receptor Christian Vázquez terminaron pagando dividendos en la Serie Mundial.

En su mayoría, Click no alteró los cimientos en su lugar. El roster de la Serie Mundial de los Astros contó con 15 jugadores que debutaron con ellos y nunca han usado otro uniforme, el porcentaje más alto de jugadores locales de este siglo, según Baseball America, un testimonio de la capacidad de Houston para evaluar y desarrollar jugadores a un nivel envidiable. El zurdo Framber Valdez, quien ganó los Juegos 2 y 6, y Cristian Javier, autor de seis entradas sin hits en el Juego 4, firmaron por $10,000 cada uno. El jardinero central Chas McCormick, cuya atrapada contra la cerca en la novena entrada salvó el Juego 5, recibió $1,000 como selección de la ronda 21. Los éxitos de desarrollo salpican el roster de los Astros.

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Los Astros representan lo que es ahora. Golpearon en el draft. Encuentran talento en América Latina. Se desarrollan bien. Combinan estadísticas y exploración. Viven en la nueva escuela pero no ignoran la vieja. En el mejor de los casos, son equilibrados, una organización que de alguna manera no se tambaleó después de su mayor vergüenza.

Así como reconocen la influencia de Baker, con calidez y seguridad, los jugadores conocen el impacto de esta directiva. Ven letreros en las gradas, como el del sábado que decía: WE <3 CLICK. En el escenario durante la presentación del campeonato, McCullers puso sus brazos sobre los hombros de Click, se inclinó y le dijo: "Esto es real". Quería que Click entendiera: los aplausos desde las gradas, el confeti que corría por encima, toda la escena, debería apreciar su parte en todo ello.

"Dusty va a recibir mucha atención, pero [Click] estaba en una situación muy similar: aceptó un trabajo en una situación difícil, y creo que ha hecho un gran trabajo con nuestro equipo", dijo McCullers. "Pensé que había agregado piezas que necesitábamos. Ese pequeño momento fue solo una felicitación para él y el trabajo que ha hecho aquí".

A LAS 00:13 , aproximadamente dos horas después de que Tucker registrara el 27 del Juego 6, Baker salió de su oficina listo para salir. Llevaba pantalones cargo caqui, una camisa hawaiana y una sonrisa interminable. Posó para algunas fotos finales, incluida una con el presidente del Salón Nacional de la Fama del Béisbol, Josh Rawitch, y el vicepresidente de comunicaciones, Jon Shestakofsky, quien sostuvo el botín del museo de manos de Baker: su camiseta con el número 12, las muñequeras con su rostro de caricatura que usa cada juego y una caja de los palillos que mastica habitualmente en el juego, hechos de madera de abedul, infundidos con aceite de árbol de té, con sabor a menta.

Baker atravesó las puertas dobles, giró a la izquierda y se dirigió hacia el estacionamiento. Se detuvo cuando un trabajador de seguridad le pidió un sombrero conmemorativo. Ella había estado hablando con la esposa de Baker, Melissa, quien dijo que él podría tener algún botín para ella. La sonrisa de Baker no se rompió. Metió la mano en su bolso, sacó una gorra nueva y le dio el recuerdo de su vida.

A ella no le importaron los errores anteriores del Juego 6 de Baker, en la Serie Mundial de 2002 o la Serie de Campeonato de la Liga Nacional de 2003. O que las carreras de los derechos de los Cachorros, Kerry Wood y Mark Prior, dos de los lanzadores más prometedores de su generación, se marchitaron bajo el uso excesivo de Baker hace dos décadas. O que, unos minutos antes, Bregman en el camerino había revelado que se había roto un dedo en un desliz hacia la segunda entrada en la octava entrada, lo que se sumó a una lista de lesiones que incluyen la rodilla de Gurriel y el tendón de la corva de Altuve. "Yo, Yuli y Altuve habríamos estado fuera de la alineación mañana", le dijo Bregman a Brantley después del partido.

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Nada de eso importó, gracias al jonrón de Álvarez y la victoria de los Astros. Gracias al apoyo incondicional de Baker, el presente fue dorado para todos.

"Nos vemos el lunes", dijo Baker a otro grupo de trabajadores del estadio mientras seguía caminando.

"Felicitaciones", dijo uno.

"Nos vemos, hombre", dijo Baker. "Nos vemos luego".

"¡Muy bien, entrenador!" dijo otro.

"¿Puedo tomar una foto?" intervino un tercero.

¿Por qué no? Baker nunca dio por sentado el privilegio de su vida, desde su debut en las Grandes Ligas a los 19 años hasta el sábado, cuando se convirtió en el tercer mánager negro en ganar una Serie Mundial. Si el precio de eso es posar para algunas fotos, entonces posará. Sobrevivió más de medio siglo en el béisbol, incluso cuando el deporte se alejó de lo que él conocía. Evolucionó con él, o lo suficiente, al menos, y nunca perdió el sentido de quién es.

"Si no eres fiel a ti mismo, eso significa que no te gustas a ti mismo", dijo Baker, "Solo trato de hacerme. En este punto, ¿qué más puedo hacer?"

Simplemente sigue caminando, avanzando, como siempre lo hace, incluso en aquellas ocasiones en las que lo convirtieron en chivo expiatorio y lo despidieron y le preocupaba que nunca más lo lograría. Pero el béisbol siempre regresaba. Y cada equipo que Baker dirigió ganó al menos un título de división.

"¿Puedo tomar una foto, Dusty?" dijo una mujer. "Mi papá era el mayor admirador tuyo en Chicago".

Se preguntó, como muchos aquí lo hacen, si Baker regresará en 2023 o se jubilará, a su viñedo en California o a sus cinco acres en Kauai o cualquier otra cosa que atraiga su interés.

"No lo sé", dijo Baker. "Ya veremos."

Y con eso, se retiró a su coche. Los encargados del estacionamiento dijeron que extrañarían a Baker, quien siempre los trató bien, y esperaban que regresara el próximo año. Por ahora, necesitaba ir a Potente, el restaurante propiedad de Crane, para la fiesta posterior, donde se empaparía del resplandor del campeonato que finalmente era suyo. Después de todos estos años, todas las llamadas cercanas y las series perdidas, era hora de descubrir cómo es la vida cuando la fe es recompensada.

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